Después de un largo proceso liderado por Ayuda Legal Puerto Rico junto a organizaciones aliadas, FEMA finalmente reconoció un proceso alterno para que quienes no tienen un título formal soliciten asistencia tras desastres. La aprobación de la declaración bajo perjurio preparada por ALPR en el 2018 amplió el acceso a la recuperación y pavimentó el camino para los nuevos cambios. 

 

Celebramos este paso como una victoria de abogacía a la vez que reconocemos que el anuncio de FEMA llegó tarde para miles de sobrevivientes en Puerto Rico. Tras los huracanes Irma y María, la falta de respuesta adecuada por parte del gobierno local y federal dejó a miles de familias sin la asistencia para reparar o reconstruir sus casas. FEMA, incorrectamente, le requirió a las personas solicitantes elegibles "títulos formales" que demostraran que son dueñas de su hogar. Se estima que entre 40,000 a 70,000 solicitantes elegibles fueron denegados de asistencia por falta de un título formal. Como hemos repetido hasta el cansancio, las normas federales y puertorriqueñas no requieren ningún documento legal específico para demostrar ser dueña de una propiedad. Sin embargo, poco a poco, FEMA ha ido flexibilizando sus requisitos. 

 

Es importante que conozcas los cambios que anunció FEMA este pasado 2 de septiembre, los cuales representan un “cambio en la cultura de la agencia” para eliminar barreras a la asistencia. Estos cambios, que aplican solo a desastres declarados después del 23 de agosto de 2021, son:

 

  1. Ampliar la documentación aceptable para demostrar que la persona es dueña-ocupante de la vivienda afectada. FEMA podrá verificar que una persona ocupa o vive una propiedad usando documentos como registro de vehículos, cartas de escuelas, programas de asistencia estatal o federal o de organizaciones privadas.
    • Para demostrar que la persona es dueña de la propiedad, FEMA ahora aceptará cartas de funcionarios de agencias públicas, facturas de reparaciones o mejoras mayores en el hogar y permitirá a las personas que hayan heredado una propiedad, y que no tengan prueba tradicional para comprobar titularidad, la oportunidad de presentar una declaración bajo juramento para accesar la asistencia1 Esto es en adición a lo establecido anteriormente: https://www.ayudalegalpuertorico.org/2020/01/16/sin-titulo-formal-tienes-derecho-a-solicitar-asistencia-de-fema/ .
    • Además, la persona que haya demostrado ser ocupante y haya recibido asistencia por desastre en los últimos dos (2) años, no tendrán que presentar evidencia de ocupación nuevamente. Las personas dueñas, no tendrán que demostrar titularidad si aún residen en la misma dirección.
  2. Expandir ciertas ayudas no relacionadas a la estructura. En adelante, FEMA podrá brindar asistencia a inquilinas y personas que sufrieron daños a su vivienda, pero que no hicieron que la estructura fuera inhabitable. Esto les permitirá iniciar el proceso de solicitud para evitar mayores pérdidas y prevenir posibles efectos a la salud y seguridad de las personas que aún viven en la propiedad afectada. FEMA también mejorará su adiestramiento para identificar una situación de hongos causada por el desastre.
  3. Expandir la asistencia por diversidad funcional causada por el desastre. FEMA podrá ayudar a sobrevivientes que sufren alguna diversidad funcional como consecuencia del desastre y que ahora requieren modificaciones especiales como rampas o barras de apoyo, incluso si estas modificaciones no estaban en la vivienda antes del evento.

Por otro lado, FEMA amplió el término de documentos elegibles como evidencia de tres meses a un año previo al desastre. Por último, FEMA estará capacitando a su equipo de trabajo para verificar documentos de titularidad y ocupación al momento de la inspección.  Esto con la intención de reducir el peso de las sobrevivientes de presentar la documentación por separado y evitar que tengan que apelar posteriormente por escrito si son insuficientes. 

Queda camino por recorrer. Sin embargo, estos cambios dejan claro lo que hemos dicho por los últimos años: el título formal no puede ser impedimento para una vivienda digna pos desastre.

La abogacía funciona. Ha rendido frutos de cara a los desastres presentes y futuros.

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